Testimonials – Study in China

Since 2011, the Chinese partner universities of VUB have offered full scholarship (except international flight) to VUB students for participating summer schools in China. Check out the testimonials written by the students!

Click here for more information about new calls!

Summer_School_Shanghai2012

Shanghai Summer School 2012, organised by Tongji University

By Miruna B. (MSc Political Science, VUB)

I first heard about the Shanghai Summer School Programme from a friend who had attended it the previous year. It sounded like a good opportunity to discover more about China, this great country that remains in many respects different to what we are used to here in Western Europe.

From the very beginning the idea sounded fascinating: to have this unique opportunity to spend one full month in China and experience first-hand a way of life so different to our own, to understand and to discover more about this age-old culture whose heritage spans over millennia.. and then there would also be all the new food for one to enjoy!

So I applied, and was one of the fortunate few to be awarded the scholarship. Then on July 25th I was on my way to Shanghai.

The Shanghai Summer School Programme is truly so much more than a mere academic opportunity or a chance to travel to a far-away land. The full experience we got by spending a month in Shanghai as well as travelling to other towns during and after the summer school had ended is something I will have a difficult time matching in my future travels. The people we’ve met there, the friends we’ve made perhaps for a lifetime, all the amazing places we’ve visited and things we have experienced will stay with me for a long time to come.

How often can one say one stood on the bank of the Huangpu River looking over to the bright lights of Pudong on a balmy August night, or looked over the city from the 97th floor of the World Financial Center? In class we’d learn about the rapid development of this impressive city, the way it’s run and rules that govern it, and then we’d go out and experience Shanghai life for ourselves, happy to feel at least a bit like locals under the guidance of our Chinese friends.

And then there was this one time when we were stuck indoors on Chongming Island weathering out a typhoon..

We ate with chopsticks, learned to cook Chinese dishes and even gave calligraphy a try. There were plenty of karaoke moments, Chinese opera shows and even an evening out at the Circus World.

There were classes in entrepreneurship, as we looked at China’s trade ties with Europe and how the system works, group presentations and teamwork, visits to mind-blowing places like ‘Yiwu market’, a large wholesale commodity center the size of a small European town, and so much more..

So, does anyone really need any more reasons to join this programme next year?! It’s China, it’s warm (very!), it’s both a great academic opportunity as well as an amazing cultural experience, -and- in more practical terms, it is subsidized as well.

I would very warmly recommend applying to every VUB student with a healthy curiosity and an open mind. This experience will enrich your life in ways you have never thought possible. Go for it, you will not regret it!

 


An alien, a legal alien

By Samuel W. (BA Commercial Engineering, VUB)

“Shanghai Summer School”, stond er in een klein hoekje van de nieuwsbrief van de Vrije Universiteit Brussel. Sinds vorig jaar houdt een aantal personen van de VUB contact met Tongji University in Shanghai, dat elk jaar een aantal Europese studenten toelaat om een maand lang ondergedompeld te worden in de Chinese cultuur binnen het kader van summer school rond thema’s als sustainability, urban-rural space, en dit jaar ook entrepreneurship. Als handelsingenieur leek het me erg interessant om één van de snelst groeiende economische grootmachten te bezoeken om hun manier van handelen te ervaren, als mens leek het me een unieke opportuniteit om mezelf een cultuurschok voor te schotelen en tegelijk Chinese studenten te leren kennen en hun opinies omtrent bepaalde vraagstukken te begrijpen. Ik waagde m’n kans en diende een applicatie in. Een tweetal weken na het aflopen van de deadline, terwijl ik mijn eerste examen aan het voorbereiden was, kreeg ik een antwoord. “Congratulations, you have been selected for the Shanghai Summer School”. Ik denk niet dat ik ooit een groter gat in de lucht heb gesprongen. Ik ging naar China. Het leek zo irreëel.

Twee maanden later zit ik op de vlucht KLM Amsterdam-Shanghai. Na de tien uur durende vlucht landen we in Pudong International Airport. “Blue skies and sunshine, that’s great”, zeg ik tegen een oudere Chinees die zich tijdens de vlucht naast me had genesteld en me tussen het vertellen over zijn reizen naar “Aluba”, “Pelu” en “F’ance ” door wat tips had gegeven over de bezienswaardigheden in Shanghai. “Nooo, too hot!” antwoordt hij. En gelijk had hij. Bij het uitkomen wordt je overvallen door de vochtige hitte, alsof je een hete oven opent en je hoofd er middenin steekt. Wanneer je vervolgens op je horloge kijkt en beseft dat het nog maar half tien is, kan je je inbeelden dat zelfs voor een lokale inwoner het de zomer niet de aangenaamste periode van het jaar is. Gelukkig zijn zowat alle gebouwen voorzien van een hard werkende airconditioning, die de temperatuur binnenin tot een draaglijk niveau brengt. Nadat we elkaar weer hadden gevonden, gingen Miruna, Mari, Antoine en ik richting de immigratiedienst. Daar dienden we, naast ons paspoort met visum ook een ‘arrival card for aliens’ in te dienen. Na het passeren van de controle waren we legal aliens in Shanghai.

Het werd het begin van een fantastische 4 weken in Shanghai, waarin vele vooroordelen werden tenietgedaan. Voor ik naar China vertrok, had ik het beeld van een communistische staat, gesloten, koud en vijandig ten opzichte van ‘westerlingen’. Maar al de eerste dag werd dat beeld stukgeschoten. Het viel me op hoe vriendelijk en behulpzaam Chinezen zijn tegenover buitenlanders. Ze zijn steeds bereid te helpen, in het Engels of door middel van gebarentaal, of komen gewoon naast je zitten om een praatje te slaan. Ze zijn gefascineerd door het Westen, met name Europa. Tijdens de eerste week maakten we kennis met enkel Chinese studenten, en bouwden we in korte tijd een hechte vriendschapsband op, bezochten we samen monumenten en zongen we samen onze stemmen schor tijdens de karaoke. Het deed dan ook erg pijn toen we ze na het afscheidsdiner reeds vaarwel moesten zeggen en ze terugkeerden naar hun universiteiten.

De volgende week spendeerde we op Chongming Island, een 100km lang eiland voor de kust van Shanghai. De bedoeling was dat we op het plekje platteland juist buiten de grote metropool kennis zouden maken met het rurale leven in China. We verbleven er bij lokale boeren in een soort Bed&Breakfast. Het echte plattelandsleven, maar dan wel met WiFi en airco. De bedden daarentegen waren op en top traditioneel: een houten plank met een lakentje over. Net als het ontbijt: eieren, brood, allerlei gepekelde groenten en aardappelen en rice congee, een soort rijst-afkooksel, even wat anders dan de croissants en boterhammen die we gewend zijn. We bezochten er rijstvelden, rural exhibition areas waar uitgelegd werd hoe men de toekomst van het eiland ziet, en kregen er lezingen. Toen er een tyfoon over het eiland raasde en het onmogelijk was buiten te komen, werden we verrast op een initiatie bamboeweven.

De volgende twee weken spendeerden we opnieuw in Shanghai, waarbij we verder vergast op lezingen van topprofessoren (onder andere de hoofdarchitect van de wereldexpo 2010 in Shanghai) en namiddag Chinese cultuur zoals een initiatie kalligrafie, Chinees koken, Tai Chi en een voorstelling door de huidige rising star in de Chinese operawereld. De organisatie deed er werkelijk alles aan om ons zo goed mogelijk te verzorgen. Telkens we een probleem hadden, konden we ermee terecht en werd er een oplossing gezocht. Wilden we iets op ons eentje bezoeken, was dat geen probleem en konden we een tolk meekrijgen als we dat wensten. Indien we wilden kregen we bonnetjes om lunch en diner te eten in de kantine van de universiteit. We bouwden ook een mooie vriendschapsband op die aantoont dat op vriendschap geen kleur, religie of staatsstructuur staat.

Ook tussen de studenten onderling heerste er een erg goede sfeer. We waren met 40 Europese studenten met verschillende achtergronden (architectuur, urban planning, economie, politieke wetenschappen) uit Spanje, Italië, Finland, Schotland, Duitsland, Roemenië enz. Iedereen was erg open en al snel vormden we een hechte bende waar er zowel veel plezier werd gemaakt als hard gewerkt. Want af en toe moesten we even een verzetje hoger schakelen, toen de wekelijkse presentaties eraan kwamen. Daarin presenteerde iedere groep (urban-rural image, urban-rural planning, entrepreneurship, green design) hun bevindingen van de afgelopen en hun doelen voor de volgende week. Het einddoel was om de laatste vrijdag van de Summer School een exhibitie te geven waarin alle research werd gepresenteerd. Met de groep entrepreneurship maakten we een boekje waarin we alle presentatieteksten met onder andere marktonderzoek en case studies bundelden. Het was aangenaam om met zo een gemotiveerde groep samen te werken, waarbij iedereen zijn best deed om zoveel mogelijk te leren over het fascinerende land.

In feite was de gehele Summer School een droom die uitkwam. Het is onmogelijk om te beschrijven wat een gevoel het is om 4 weken te spenderen in een bruisende stad middenin het meest fascinerende land van het voorbije decennium, tussen 40 schitterende studenten van alle uithoeken van Europa, waarbij kennis werd opgedaan en vriendschappen gebouwd, met een feilloze omkadering. Misschien is dit nog de meest juiste verwoording: nu, enkele weken later, toen ik met Catherine, een studente architectuur en bouwkundig ingenieur uit Schotland, wat herinneringen aan het ophalen was, zei ze op een gegeven moment: “I’m still in the ‘I can’t believe we actually did this’-phase”.


 

Click here for more information about new calls!